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Makeblock公司创始人兼CEO王建军表示自己以前是一个很普通的小孩,“我父母也没有多余的钱可以让我学习研究类似机器人这样的东西。”



不过现在,他的机器人已经走进了世界无数小朋友的学习生活,而他一手创办的公司Makeblock也成为了教育科技领域的先锋初创企业之一



结缘


2012年成立,Makeblock推出面向小朋友的自己手工制作机器人套件——结合机械、电子和软件组件——打个比方,就像一个可以组装成机器人的乐高玩具,还可以用代码控制。这个想法来自王建军的大学时代,一边学习空气动力学一边摆弄机器人的他注意到一个被严重低估的市场群体——那些对机器人有浓厚兴趣但是相关知识有限的人。“我们开发的所有产品都是为了帮助人们在物理世界当中实现想法。”他说。



王建军最初在总部位于深圳的风险投资公司和硬件加速器HAX创立了Makeblock,离开HAX后,他在世界最大的创意项目融资平台Kickstarter上筹集了早期资金,Kickstarter也帮助他加强了公司海外品牌形象和客户忠诚度。



占领各个国家的教室


目前,Makeblock在海外市场获得了巨大成功,公司表示Makeblock的产品拥有来自140个国家的600万用户,这其中还包括全球超过25000所学校。事实上,海外市场在去年贡献了公司70%的收入,利润主要来自美国、欧洲和日本等地的教育渠道。



公司的机器人套件产品,售价从79到几百美元不等,在去年贡献了3000万美元利润。今年八月,公司还获得了4400万美元的C轮融资,估值超过3亿6700万美元。



一定要学编程?错!

Makeblock的产品平台拥有可以驾驶和飞翔的机器人,同时还有一套机器人制造系统。这些套件针对6-12岁儿童,包括电机、电线、轮子、传感器、LED灯、金属框架和加紧固件,组件实现了跨平台互换,使用户能够打造出自己的机器人。

 

小朋友通过电脑和手机便可以操控机器人,根据他们的专业和兴趣程度,还可以拖放嵌入式图形或者直接自己写代码。Makeblock的Neuron Explorer Kit神经元探索组件还兼容苹果的Swift Playgrounds,可以帮助孩子学习Swift编程语言。



虽然用户学习基本的人工智能还有编程技巧,但是过程并不枯燥——最后他们可以用自己设计的机器人喂养宠物、浇花、取货、玩乐器。

 

关键之处并不在于教会用户怎样编程,而是提供让他们实现自己点子的工具。编程是他们与机器沟通的方式之一。”王建军这么说。



未来机会无限


Makeblock出现的时机正好,科技顾问公司EdTech Strategies的创始人兼总裁DouglasLevin表示STEAM教育(Science科学, Technology技术, Engineering工程, Arts艺术和Mathematics数学) 在学校课程中的地位越来越重要,他曾帮助克林顿政府为K-12(幼儿园和小学)公立学校制定第一个国家教育技术计划。



大家在交互式白板上上课,在平板电脑上完成作业,在计算机上考试并且成绩会被储存在云盘当中。伦敦研究公司Technavio的数据显示,到2020年,全球教育机器人市场预计将超过60亿美元。

 

虽然目前欧洲仍是最大的市场,但是中国国内市场的为例也不容小觑。根据DBS的数据,到2025年,中国教育和培训支出将达到3万亿人民币,其中的十分之九将来自中国3亿的幼儿园和小学学生。



而美国市场相对比而言则没有中国那么乐观,虽然联邦和州政府鼓励技术创新,但是在2000年初开始涌入这一领域的资金明显减少。除此之外,Levin表示对教育硬件而言,大家都有一个普遍的担忧,那就是数据隐私和安全问题。



全球性而言,性别差距仍然是个问题,Makeblock的用户大多都是男孩,公司正在研究更重方法,通过产品形象和配色来吸引女孩的目光。“我们的产品并不是只为男孩设计,我女儿也很喜欢这些东西。”公司董事LunittaLu说。



对于Makeblock来说,大局势仍然十分复杂,尤其是现阶段的中美贸易战。但是王建军表示:“我认为最大的挑战在于人力和如何管理自己。对于一个快速成长的团队来说,这是非常具有挑战性的。”为了提高公司运转效率,跨部门的员工会加入一个个小团队,他们有两天的时间使用Makeblock组件构架新产品。

 

凭借着新一轮的融资,公司打算加大国际销售、营销和研发投入,现在公司大约500名员工的一半都在进行研发,帮助改进机器人套件。

 

Fast Company-The $367 million Chinese startup invading theworld’s classrooms BY JOSHUA BATEMAN

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